SECRETARIO (Sagittarius serpentarius)

ORDEN SAGITTARIIFORMES Familia Sagittariidae (Secretario)

 

 

Fr. Secrétaire des serpents I. Secretarybird

DISTRIBUCIÓN

Afrotropical (de 18° N a 35° S); orden 5; ampliamente distribuido y, aunque es de poco común: raro y local en algunas partes, suele ser común en otras. África subsahariana: S de Mauritania, Senegambia y N de Guinea hacia el E, al N de la franja de selva, pasando por el S de Malí, Burkina Faso, Ghana, Togo, Benín, partes del S de Níger, el Chad y Sudán y partes del N de Nigeria, Camerún y la Rep. Centroafricana hasta Etiopía y e NO de Somalia; de allí al S a través del NE y el SE de RD del Congo, Uganda, Kenia y Tanzania hasta los países más meridionales, desde Angola, Zambia, Malawi y Mozambique hasta Sudáfrica.

MOVIMIENTOS

Aunque algunos son sedentarios, p. ej., en algunas regiones del N, el E y el S de África, en otros lugares más característicamente es nómada, por lo ge­neral como respuesta a las lluvias, los incendios y a los cambios en las trashumancias, merodeando extensamente (principalmente a pie) y desapareciendo a menudo de regiones enteras para reaparecer meses o incluso años después.

HÁBITAT

Particularmente herbazales, tanto abiertos co­mo arbustivos o lig. arbolados, pero también granjas de cerea­les a gran escala y subdesiertos con una cubierta vegeta: rala. Prefiere las zonas en las que la hierba no llega a los 50 cm de altura, aunque normalmente evita los lugares don­de los tallos superan 1 m y son demasiado altos para que pueda ver por encima. Evita las zonas de minifundio, con su imponente población humana, así como los de­siertos verdaderos por un lado y la selva o los bosques densos por el otro. Desde el nivel del mar hasta 3000 m.

RASGOS DE CAMPO

Rapaz terrestre de tamaño muy grande -de pie mide unos 1,2 m de altura-, gris, blan­quecina y negra en todos los plumajes, con cabeza y pi­co pequeños, cara desnuda, cuello relativamente largo, patas desnudas excepcionalmente largas con “bermudasde plumas (pero con dedos gruesos y cortos y garras despuntadas), cola larga y graduada con las rectrices centrales mucho más largas, y larga cresta eréctil de plumas espatuladas con las puntas negras. Estas últimas por analogía con los manojos de plumas de gan­so que los antiguos secretarios llevaban insertadas detrás de las orejas, se suponía que eran las responsables del nombre de “Secretario”, pero hoy en día se ha establecido que el término deriva del árabe sagra-­tair, que vincula “cazador” o “rapaz diurna” con vuelo” (Fry). Aunque nidifica y descansa en árboles de copa generalmente plana, el “águila caminadora” de África pasa la mayor parte del día en el suelo, andando a un paso constante al tiempo que sacude la cabeza hacia atrás y hacia delante, y deteniéndose o pateando periódicamente y recogiendo comida, a 100-120 pasos por minuto, con un promedio de hasta 3 km/h, puede viajar 20-30 km día. En general, prefiere andar a correr, y correr a volar.

Sexos similares, pero la hembra suele tener la cresta bastante más corta y es un 3% más pequeña en promedio con las plumas centrales de la cola un 16% más cortas; joven bastante similar pero distinguible (y con la cola todavía más corta); no se sabe a qué edad llega a la madurez completa pero se vuelve muy parecido al adulto después de la primera muda.

Posado Adulto Gris azulado por encima y más blanco por ­debajo (las hembras suelen estar menos teñidas de azul que los machos), con cara desnuda naranja, cresta con las puntas negras, plumas caudales con una banda terminal, y rémiges, vientre y muslos negros. Joven Cola y cresta más cortas; por lo demás suele ser bastante simi­lar excepto la cara más amarilla, los ojos grises (no ma­rrones) y el plumaje algo más apagado (márgenes y pintas marrones poco visibles en coberteras alares y vientre, tenue barrado en el área cloacal); ocasionalmente sin embargo, al menos en el E de África, los jóvenes son más marrones en todas las áreas pálidas. Partes desnudas: Ojos marro­nes en el adulto, y grises en el.joven. Cera de gris azulada a ama­rillenta. Cara desnuda del ad. naranja amarillenta a naranja rojiza, amarilla en el joven Pies de carne blanque­cino a rojizo apagado.

VUELO

Rapaz de gran tamaño que, cuando se la obliga a volar o tiene que viajar con rapidez, o en las exhibicio­nes aéreas, muestra una silueta única: cabeza pequeña y protuberante sobre un cuello largo, alas largas y anchas con los extremos redondeados, y cola en forma de diaman­te que sobrepasarían los dedos si no fuera por las plumas centrales muy alargadas; envergadura 1,6 veces la longitud total. Alza el vuelo con una corta y agitada carrera, y con continuos aleteos y planeos, pero una vez se encuentra totalmente en el aire puede remontar como una cigüeña en las térmicas, ocasionalmente h, grandes alturas. Adulto Por debajo, las rémiges negras contrastan marcadamente con la cabeza, el cuerpo y los revestimientos grises blanquecinos; las marcas de la cola y los muslos negros son también patentes. Menos contraste en las partes superiores más grises, excepto el obispillo negro y las supracoberturas blancas o barradas. Jo­ven A menudo difícil de distinguir en vuelo del ad., ex­cepto por la proyección caudal más corta, a no ser que se pueda ver el barrado marrón en revestimientos y área cloacal.

ESPECIES PARECIDAS

Muy distinto de cualquier ra­paz. La vida terrestre, las patas y la cola largas, y la colora­ción gris hacen más probable la confusión, en una visión rápida y distante, con una avutarda o una grulla (esp. la Grulla del paraíso In thropoides paradisea en el S de África o la invernante[e G. damisela ,4. virgo en el S de el Chad c Sudán); el parecido con las grullas aumenta durante la exhibición terrestre (c. Conducta sociosexual). En vue­lo, el Quebrantahuesos 153J es quizás el más parecido en forma al joven de fase marrón (excepto por las plumas cauda­les centrales), pero jizz y el dibujo bastante diferentes.

VOZ

Generalmente es bastante silencioso, aunque emi­te un graznido repetido e intenso, o un gruñido, korrrr-orr áspero y descendente, tanto en las exhibiciones áe­reas y terrestres como en el nido, así como una versión más suave cuando alimenta a los polluelos. Se han llega­do a describir maullidos o silbidos emitidos por las aves en el dormidero.

ALIMENTACIÓN

Es probable que se nutra principalmente de grandes insectos terrestres y pequeños roedores, pe­ro devora cualquier animal pequeño con el que se cruce y que sea capaz de matar. Entre los insectos, captura especialmente saltamontes y escarabajos. Entre los roedores se in­cluyen muchos ratones, pero también otros mamíferos como erizos, mangostas, ardillas y liebres. Otras presas citadas varían desde lagartos, serpientes, aves pequeñas y po­lluelos, y huevos y pollos domésticos hasta anfibios e incluso cangrejos de río y pequeñas tortugas. Las serpientes ra­ra vez constituyen el alimento básico, pero incluyen ví­boras Bitis, cobras y otras especies venenosas. Siempre busca las presas en el suelo, capturando cualesquiera que en­cuentre mientras camina; en ocasiones corre brevemente detrás de alguna presa, con las alas parcialmente desple­gadas; patea el suelo periódicamente para levantar las presas avistadas o sospechadas. Recoge la mayoría de las pre­sas pequeñas con el pico y, a menos que sean demasia­do grandes, se la traga enteras con su enorme abertura bucal, pero las presas muy móviles o peligrosas las piso­tea antes para matarlas. Los pies con sus dedos gruesos y cortos resultan inútiles para transportar pero sí pue­de usarlos para situarse encima de la presa y desgarrar la carne con el pico. También puede levantar las serpientes con el pico y lanzarlas desde lo alto. Aunque transporta casi toda la comida en el buche, las piezas grandes pue­de esconderlas entre los arbustos. Siempre se ve fuer­temente atraído por los incendios de hierbas y los suelos quemados, donde busca insectos muertos y otros anima­les pequeños, pero según parece no toca las carroñas de mayor tamaño.

CONDUCTA SOCIOSEXUAL

A veces solitario pero más típicamente en parejas o en grupos familiares; se observan grupos mayores en las fuentes de comida abundante (p. ej., en los suelos recién quemados) y congregaciones de hasta 50 individuos, presumiblemente no reproductores, en las char­cas de las zonas subdesérticas del SO. La exhibición aé­rea de cortejo es impresionante debido al tamaño de las aves y a los gruñidos que las acompañan, pero no suelen comprender más que remontes altos por parte de uno de los sexos, o círculos tanto altos como bajos por par­te de ambos. Ocasionalmente uno de ellos se lanza sobre el otro, el cual da entonces media vuelta s, prescrita sus garras, o bien uno o ambos realizan danzas aéreas on­dulantes poco profundas; estas evoluciones aéreas son, desde luego, características de las rapaces accipitrifor­mes, y denotan por tanto su parentesco con ellas en términos conductuales, aunque en este caso la danza aérea se desarrolla con las alas desplegadas. En el suelo, las pa­rejas o los pequeños grupos de aves pueden “hacer reve­rencias” inclinando el cuerpo hacia delante o correr de un lado a otro y perseguirse con las alas levantadas, una pauta más de grulla que de rapaz. Las persecuciones en el suelo, de nuevo con las alas levantadas, también se emplean para expulsar a los intrusos, los cuales pueden recibir in­cluso patadas por el defensor que salta hacia ellos.

REPRODUCCION

Nidos activos probablemente durante todo el año desde Etiopía hasta África del Sur, con un máxi­mo cada vez más evidente en ago.-mar desde Zambia ha­cia el S. El nido es una gran estructura plana de palos, (le 1-2,5 m de diámetro pero generalmente no más de 30-50 cm de profundidad, tapizada con hierbas, lana y estiércol de mamíferos, a 2-36 m (normalmente 3-7,5 m), típicamente en la cima de una acacia de copa plana o de otro árbol espino­so, localmente (en África del Sur) en pinos aislados. Pues­ta 1-3. Incubación 42-46 días. Plumación muy variable 61-106 días (generalmente unos 75-90), aunque el joven también puede sobrevivir si abandona el nido prematuramente a los 47­50 días; a diferencia de muchas rapaces de gran tama­ño, no hay agresión entre hermanos y a veces cría dos polluelos (al menos en una ocasión tres); de modo simi­lar, la dependencia de después de la plumación es muy variable, entre 62 y 105 días. Si las condiciones son bue­nas, la pareja puede llevar a cabo un segundo intento de cría menos de un mes después de que se haya completa­do la primera.

POBLACION

Las áreas de deambulación a menudo son extensas: las densidades observadas varían mucho, desde 1 pareja/20 km2 a 1 pareja/230 km2, con distan­cias entre nidos de 4,5-15 km; pero estos datos proce­den sobre todo de áreas óptimas en el S de África, y en cualquier otro lugar es a menudo mucho más escaso, in­cluso 1 pareja/500 km2 en regiones más áridas o en años de pocas lluvias. Se estimaron más de 1000 parejas en el NE de Sudáfrica (es Transeaal). Pese a que cl área de distr. total es de unos 15 millones de km2, es poco proba­ble que la población se sitúe por encima del orden cin­co. Aunque se ce beneficiado por el aclarado del bush y la deforestación, y que se adapta fácilmente a la agricultura a gran escala, experimentando incluso incrementos lo­cales, suele considerarse que declina frente a una pobla­ción humana en constante crecimiento y la consiguiente expansión de los cultivos y la urbanización. Poco perse­guido pero vulnerable a las alteraciones ambientales.

VARIACION GEOGRÁFICA

Suele clasificarse como monotípico, aunque a la población del O de África se la distingue a veces como ganahivnsis.

MEDIDAS

Ala ♂ 630-675 mm, ♀ 610-660 mm; cola ♂ 670-­854 mm, ♀ 570-705 mm; tarso ♂♀ 278-342 min. Pesos No sexuados 2,3-4,27 kg.

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